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Sclerosi Multipla, ricercatori di Ginevra fanno luce sulla malattia

La sclerosi multipla, che colpisce 1 persona su 1.000, è frequentemente caratterizzata da ricadute associate a disabilità funzionali variabili che includono tra l'altro problemi alla vista, compromissione delle funzioni motorie o difficoltà nel parlare. 

Non esiste ancora una cura per la sclerosi multipla, con i trattamenti attuali in gran parte basati sulla gestione dei sintomi, in particolare l'accelerazione delle fasi di recupero a seguito di una ricaduta e la riduzione del numero e della gravità delle recidive. I ricercatori dell'Università di Ginevra (UNIGE), Svizzera e degli ospedali universitari di Ginevra (HUG) hanno identificato un fattore di legame al DNA chiamato TOX che potrebbe svolgere un ruolo nell'innescare la sclerosi multipla, con la distruzione del tessuto autoimmune nel cervello. 

I risultati della ricerca, pubblicati sulla rivista Immunity, forniscono informazioni importanti sulla comprensione e trattamento delle malattie autoimmuni.

La sclerosi multipla è oggi tanto un mistero quanto lo è sempre stata. Sappiamo che i fattori di rischio genetici, ma anche quelli ambientali come l'infezione o anche il fumo, sono noti per svolgere un ruolo nello sviluppo della malattia. Tuttavia, non è ancora noto il motivo per cui è stato attivato in alcuni casi e non in altri. "Abbiamo deciso di analizzare i fattori infettivi studiando le reazioni autoimmuni provocate da diversi patogeni", spiega Doron Merkler, professore nel dipartimento di patologia e immunologia presso la Facoltà di Medicina dell'UNIGE e nel dipartimento di patologia clinica HUG. "Questo è stato per cercare di individuare un elemento che potrebbe influenzare lo sviluppo della sclerosi multipla in cui c'è stata un'infezione".

Agenti patogeni virali contro agenti patogeni batterici

I ricercatori dell'UNIGE hanno selezionato due distinti patogeni che provocano una risposta dal sistema immunitario - uno virale e uno batterico - che sono stati poi iniettati in topi sani. "Abbiamo visto una reazione immunitaria quantitativamente identica dai linfociti CD8 + T", afferma Nicolas Page, ricercatore nel Dipartimento di Patologia e Immunologia dell'UNIGE. "Tuttavia, solo il topo infetto dal patogeno virale ha sviluppato una malattia infiammatoria del cervello che ricorda la sclerosi multipla".

Sulla base di questi risultati, gli scienziati hanno analizzato come l'espressione dei geni nelle cellule T CD8 + variava in base al patogeno utilizzato per attivarli. Ciò li ha aiutati a identificare il TOX, un fattore di legame al DNA espresso solo nelle cellule attivate dal patogeno virale. "Abbiamo scoperto che l'ambiente infiammatorio influenza l'espressione di TOX nei linfociti T e che potrebbe svolgere un ruolo nell'innescare la malattia", continua.

Niente ferma TOX

Gli immunologi hanno validato il legame tra TOX e sclerosi multipla nel modello sperimentale eliminando l'espressione di questo fattore di legame al DNA nei linfociti T CD8 + di topi sani. "E, sebbene abbiano ricevuto il patogeno virale, i topi non hanno sviluppato la malattia", ha detto Merkler.

Qual è, allora, il ruolo di TOX nel determinare la sclerosi multipla? "Il nostro cervello ha una capacità rigenerativa limitata", dice Merkler, "ed è per questo che devono proteggersi dalle reazioni immunitarie del corpo, che possono distruggere le sue cellule, volendo combattere il virus, creando danni irreversibili. che bloccano il passaggio dei linfociti T ". 

Tuttavia, alterando l'espressione di alcuni dei recettori sulla superficie dei linfociti T CD8 + responsabili della ricezione dei segnali di blocco inviati dal cervello, il TOX consente alle cellule di attraversare le barriere e attaccare le cellule cerebrali, causando l'insorgenza della malattia .

Un passo verso una migliore comprensione della sclerosi multipla

A seguito di queste analisi, i ricercatori dell'UNIGE hanno notato che il TOX era anche espresso nelle cellule T presenti nelle lesioni da sclerosi multipla. "Questo è un risultato incoraggiante per comprendere le cause della malattia, ma c'è ancora molto lavoro da fare per accertare ciò che realmente causa la sclerosi multipla nell'uomo", ammette. I ricercatori dell'UNIGE ora prenderanno di mira il funzionamento del TOX e il suo coinvolgimento in altre malattie autoimmuni e in alcuni tipi di cancro.

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