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LO SMOG PROVOCA IL TUMORE AL POLMONE NEI NON FUMATORI. CONGRESSO #ESMO22

  • Le particelle legate al cambiamento climatico promuovono anche modifiche di tipo canceroso nelle cellule delle vie aeree
  • Le cellule con mutazioni dei geni EGFR e KRAS possono diventare cancerose, se esposte agli inquinanti atmosferici
  • I dati più recenti aprono la strada a nuovi approcci alla prevenzione e al trattamento del cancro ai polmoni

È stato identificato un nuovo meccanismo attraverso il quale piccolissime particelle inquinanti presenti nell'aria possono scatenare il cancro ai polmoni in persone che non hanno mai fumato, aprendo la strada a nuovi approcci di prevenzione e allo sviluppo di terapie, secondo i dati più recenti, riportati al Congresso europeo di oncologia ESMO 2022 in corso a Parigi dagli scienziati del Francis Crick Institute e dell'University College di Londra, finanziati dal Cancer Research UK.

Le particelle, che si trovano tipicamente negli scarichi dei veicoli e nel fumo dei combustibili fossili, sono associate al rischio di cancro al polmone non a piccole cellule (NSCLC) e sono responsabili di oltre 250.000 decessi per cancro al polmone all'anno a livello globale.

"Le stesse particelle presenti nell'aria che derivano dalla combustione dei combustibili fossili, aggravando il cambiamento climatico, hanno un impatto diretto sulla salute umana attraverso un importante meccanismo cancerogeno, precedentemente trascurato, nelle cellule polmonari. Il rischio di cancro ai polmoni dovuto all'inquinamento atmosferico è inferiore a quello dovuto al fumo, ma non abbiamo alcun controllo su ciò che respiriamo- dichiara Charles Swanton, Francis Crick Institute e Cancer Research UK Chief Clinician, Londra. Le nuove scoperte si basano su ricerche umane e di laboratorio sulle mutazioni di un gene chiamato EGFR che si riscontrano in circa la metà delle persone affette da tumore al polmone che non hanno mai fumato".

"A livello globale, un numero maggiore di persone è esposto a livelli non sicuri di inquinamento atmosferico rispetto alle sostanze chimiche tossiche presenti nel fumo di sigaretta, e questi nuovi dati collegano l'importanza di affrontare la salute del clima al miglioramento della salute umana", aggiunge Charles Swanton, Francis Crick Institute e Cancer Research UK Chief Clinician.

Le nuove scoperte si basano su ricerche umane e di laboratorio sulle mutazioni di un gene chiamato EGFR, che si riscontrano in circa la metà delle persone affette da tumore al polmone che non hanno mai fumato. In uno studio condotto su quasi mezzo milione di persone residenti in Inghilterra, Corea del Sud e Taiwan, l'esposizione a concentrazioni crescenti di particolato atmosferico (PM) di 2,5 micrometri (μm) di diametro è stata collegata a un aumento del rischio di NSCLC con mutazioni EGFR. Negli studi di laboratorio, gli scienziati del Francis Crick Institute hanno dimostrato che le stesse particelle inquinanti (PM2,5) promuovono rapidi cambiamenti nelle cellule delle vie aeree che presentano mutazioni nell'EGFR e in un altro gene collegato al cancro del polmone, chiamato KRAS, portandole a uno stato simile alle cellule staminali del cancro. Hanno anche scoperto che l'inquinamento atmosferico favorisce l'afflusso di macrofagi, che rilasciano il mediatore infiammatorio, l'interleuchina-1β, favorendo l'espansione delle cellule con le mutazioni dell'EGFR in risposta all'esposizione al PM2,5 e che il blocco dell'interleuchina-1β inibisce l'iniziazione del cancro al polmone.

Questi risultati sono coerenti con i dati di un precedente ampio studio clinico, che mostrava una riduzione dose-dipendente dell'incidenza del cancro al polmone quando le persone venivano trattate con l'anticorpo anti-IL1β, il canakinumab.

In un'ultima serie di esperimenti, il team di Francis Crick ha utilizzato una profilazione mutazionale all'avanguardia e ultra-profonda di piccoli campioni di tessuto polmonare normale, trovando mutazioni driver di EGFR e KRAS rispettivamente nel 18% e nel 33% dei campioni di polmone normale. "Abbiamo scoperto che le mutazioni driver nei geni EGFR e KRAS, comunemente riscontrate nei tumori polmonari, sono in realtà presenti nel tessuto polmonare normale e sono una probabile conseguenza dell'invecchiamento. Nella nostra ricerca, queste mutazioni da sole hanno potenziato solo debolmente il cancro in modelli di laboratorio.

Tuttavia, quando le cellule polmonari con queste mutazioni sono state esposte agli inquinanti atmosferici, abbiamo riscontrato un maggior numero di tumori e questi si sono verificati più rapidamente rispetto a quando le cellule polmonari con queste mutazioni non sono state esposte agli inquinanti, suggerendo che l'inquinamento atmosferico favorisce l'inizio del cancro al polmone nelle cellule che ospitano mutazioni del gene driver.

Il prossimo passo sarà scoprire perché alcune cellule polmonari con mutazioni diventano cancerose quando sono esposte agli inquinanti, mentre altre non lo diventano", proseuge Swanton. Commentando i risultati, Tony Mok, dell'Università cinese di Hong Kong, non coinvolto nello studio, dichiara: "Questa ricerca è intrigante ed eccitante perché significa che possiamo chiederci se, in futuro, sarà possibile utilizzare le scansioni polmonari, per cercare lesioni precancerose nei polmoni e cercare di invertirle con farmaci come gli inibitori dell'interleuchina-1β. Non sappiamo ancora se sarà possibile utilizzare la profilazione altamente sensibile dell'EGFR sul sangue o su altri campioni per individuare i non fumatori che sono predisposti al cancro ai polmoni e che potrebbero trarre beneficio dalla scansione polmonare, quindi le discussioni sono ancora molto speculative".

Come Swanton, anche egli sottolinea l'importanza di ridurre l'inquinamento atmosferico per diminuire il rischio di malattie polmonari, compreso il cancro: "Sappiamo da tempo del legame tra inquinamento e cancro ai polmoni e ora abbiamo una possibile spiegazione. Poiché il consumo di combustibili fossili va di pari passo con l'inquinamento e le emissioni di carbonio, abbiamo un forte mandato per affrontare questi problemi, sia per motivi ambientali che di salute", conclude Mok.

Antonio Caperna

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