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Come rallentare l' invecchiamento?

L'invecchiamento in buona salute è diventato una delle priorità della ricerca in Europa. I ricercatori dell'Università di Tartu (Estonia) hanno cercato differenze nel sistema immunitario di giovani e anziani. 

Si sono concentrati sui monociti e hanno scoperto che quelli degli anziani non sembrano produrre tanta energia e che c'è un aumento dei marker di infiammazione rispetto ai giovani. Guardando al futuro, questa ricerca fornisce spunti di riflessione su come rallentare i cambiamenti legati all'età.

I globuli bianchi (leucociti) includono molte cellule con vari compiti. Per comprendere meglio cosa fanno esattamente queste cellule, è necessario osservarle separatamente. Pertanto, i ricercatori dell'Istituto di biomedicina e medicina traslazionale dell'Università di Tartu (Estonia), insieme ai colleghi dell'ospedale universitario di Tartu e del Centro estone del genoma, hanno studiato un tipo specifico di globuli bianchi: i monociti.

I monociti comprendono circa il 5-10% di tutti i globuli bianchi nel sangue umano. Come con tutti gli altri leucociti, hanno origine dalle cellule ematopoietiche del midollo osseo, ma hanno proprietà speciali che li aiutano a combattere virus e altri agenti patogeni.

Secondo un professore di immunologia molecolare all'Università di Tartu, Pärt Peterson, in precedenza sono stati trovati collegamenti tra invecchiamento e monociti: "Ad esempio, sono noti per essere associati a processi infiammatori, che si verificano nel corpo. È noto anche un legame tra monociti e calcificazione vascolare o aterosclerosi".

La calcificazione vascolare significa che, a causa della deposizione di cellule morte, colesterolo, acidi grassi e lipidi, si formano placche sulle pareti delle arterie. Nel corso degli anni, queste placche diventano più dense e restringono i vasi sanguigni. Di conseguenza, il flusso sanguigno diventa limitato. "La calcificazione è un cambiamento a lungo termine e complesso nelle pareti dei vasi sanguigni ma sono i monociti che influenzano l'infiammazione originata dalle pareti dei vasi e si accumulano nelle placche aterosclerotiche", ha spiegato Peterson.

Basandosi principalmente su queste informazioni di base, i ricercatori hanno voluto studiare quali cambiamenti si sono verificati nei monociti dei giovani e quali negli  anziani. "Abbiamo scoperto che l'espressione di molti geni varia nei monociti delle persone anziane. I cambiamenti si sono verificati principalmente nei geni relativi alla sintesi proteica e nel lavoro dei mitocondri, vale a dire le centrali elettriche delle cellule. Si potrebbe dire che i monociti delle persone anziane non sembrano produrre tanta energia quanto le cellule dei giovani ", ha osservato il professore.

Vi è stato anche un aumento visibile dei marker di infiammazione intracellulare negli anziani, che è probabilmente accompagnato da un aumento generale dei livelli di infiammazione. Vi sono anche altri cambiamenti metabolici intracellulari, poiché una percentuale maggiore di alcuni lipidi è stata osservata negli anziani. Molti lipidi sono una parte importante e naturale delle membrane cellulari, ma secondo Peterson, ciò può portare all'idea che l'accumulo eccessivo di composti lipidici nei monociti possa essere correlato alle placche che si formano sulle pareti dei vasi sanguigni e quindi all'aterosclerosi.

"Il tempo mostrerà se saremo in grado di fare qualcosa per rallentare i cambiamenti legati all'età. Questo studio indica una idea per il futuro e sarebbe un grande risultato se riuscissimo rimandare o addirittura evitare il processo di calcificazione vascolare ", ha sottolineato Peterson.

Diversi paesi europei, tra cui Danimarca e Paesi Bassi, hanno già creato istituti e centri specializzati per risolvere i problemi relativi all'invecchiamento della società.

Peterson ha osservato che condurre tali studi di ricerca di base in Estonia è conveniente, perché a causa delle dimensioni ridotte del paese, "abbiamo ottimi contatti e possibilità di cooperazione, dati genetici su ampia base e grandi possibilità per lo sviluppo dell'assistenza sanitaria digitale".

Antonio Caperna

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