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Acqua sulla Luna in area grande come Lazio e Sicilia

Due nuovi studi rivelano novità importanti sulla possibile estensione di riserve di acqua sulla luna. Il primo suggerisce che gli ombrosi nascondigli polari possano coprire un'area equivalente alla regione Lazio e alla Sicilia messi insieme; il secondo rivela tracce d'acqua altrove sulla superficie della Luna, intrappolate nelle rocce o tra i granelli del suolo lunare. 

Questa è una buona notizia per la NASA, che prevede di riportare gli astronauti sulla superficie lunare nel 2024 come primo passo verso un avamposto permanente ed eventuali viaggi su Marte.

Analizzando le immagini lunari ad alta risoluzione, il team ha calcolato che le regioni polari della Luna ospitano circa 40.000 chilometri quadrati di aree permanentemente ombreggiate che potrebbero contenere acqua , da crateri larghi chilometri a depressioni poco profonde nel terreno scavato dai meteoriti, riferiscono oggi su Nature Astronomy . Circa il 60% di quell'area si trova nell'emisfero meridionale della Luna.

"La scoperta della presenza di acqua sulla superficie illuminata della Luna da parte della Nasa e' di grande rilevanza per la missione Artemis. La possibilita' di estrarla e utilizzarla sarebbe un volano prezioso per il programma di esplorazione: l'Italia e' fiera di farne parte". Lo scrive su Twitter il Sottosegretario alla Presidenza con delega allo spazio Riccardo Fraccaro, commentando l'annuncio in conferenza stampa della Nasa. 

L'acqua sulla Luna andrebbe bene per qualcosa di più del semplice bere. Può essere suddivisa chimicamente in idrogeno e ossigeno, producendo componenti per carburante per missili e aria respirabile. Avere pronte scorte d'acqua sulla superficie lunare sarebbe un vantaggio per eventuali. Una spedizione orbitale del 2008-2009 ha rilevato la traccia dell'acqua nelle cavità lunari.

Per scoprirlo, Paul Hayne, uno scienziato planetario presso l'Università del Colorado, Boulder, e i suoi colleghi hanno stimato il numero e le dimensioni delle regioni polari permanentemente ombreggiate, dove le temperature rimangono al di sotto di –163 ° C. L'acqua in quelle aree probabilmente proveniva da meteoriti, comete e altri oggetti che una volta si sono schiantati sulla superficie della Luna. La maggior parte dell'acqua sarebbe evaporata, ma alcune sarebbero scivolate nell'atmosfera rada fino a raggiungere un angolo oscuro, solo per depositarsi sotto forma di brina sulle rocce e sul terreno sempre gelidi.

Già nel 2009, gli scienziati hanno rilevato una firma spettrale, che suggeriva la presenza di acqua nelle aree soleggiate della Luna. Ma poiché quella firma - una particolare lunghezza d'onda della radiazione infrarossa - può essere assorbita anche da sostanze diverse dall'acqua, non era una prova indiscutibile.

Da qui il secondo studio di Casey Honniball, uno scienziato lunare del Goddard Space Flight Center della NASA, e colleghi, che hanno cercato una firma spettrale diversa che potesse essere generata solo dall'acqua. Il telescopio Sofia, montato a bordo di un Boeing 747, ha risolto il mistero analizzando lo spettro della Luna a una lunghezza d'onda di 6 micrometri a cui l'acqua non può più essere confusa con altro. Quasi tutta quell'acqua, notano, sarebbe bloccata in aree ombreggiate tra i granelli di suolo lunare, o intrappolata in materiali vetrosi creati quando i micrometeoriti colpivano la superficie lunare.

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