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Abilita' mentali chiave possono migliorare anche durante l' invecchiamento. Ricerca su Nature Human Behavior

L'avanzare dell'età porta a un ampio declino delle capacità mentali. Tuttavia non tutto è così ovvio, come fino a oggi si è pensato, secondo una nuova ricerca del Georgetown University Medical Center. offre notizie sorprendentemente buone contrastando questa visione.

I risultati, pubblicati l'altro giorno su Nature Human Behavior, mostrano, infatti, che due funzioni cerebrali chiave, che ci consentono di occuparci di nuove informazioni e di concentrarci su ciò che è importante in una determinata situazione, possono infatti migliorare negli individui più anziani. Queste funzioni sono alla base di aspetti critici della cognizione come la memoria, il processo decisionale e l'autocontrollo e persino la navigazione, la matematica, la lingua e la lettura.

"Questi risultati sono sorprendenti e hanno importanti conseguenze su come dovremmo considerare l'invecchiamento", afferma il ricercatore senior dello studio, Michael T. Ullman, professore presso il Dipartimento di Neuroscienze e direttore del Brain and Language Lab di Georgetown.

"Le persone hanno ampiamente ipotizzato che l'attenzione e le funzioni esecutive diminuiscano con l'età, nonostante gli intriganti suggerimenti di alcuni studi su scala ridotta, che hanno sollevato dubbi su questi presupposti- afferma- Ma i risultati del nostro ampio studio indicano che gli elementi critici di queste abilità migliorano effettivamente durante l'invecchiamento, probabilmente perché semplicemente pratichiamo queste abilità per tutta la vita. Questo è tanto più importante a causa del rapido invecchiamento della popolazione, sia negli Stati Uniti che in tutto il mondo". 

Un aspetto pratico è che che con ulteriori ricerche, si potrebbero migliorare deliberatamente queste abilità come forma di protezione contro il declino mentale nell'invecchiamento e i relativi disturbi.

Il team di ricerca, che include il primo autore João Veríssimo, assistente professore presso l'Università di Lisbona, ha esaminato tre componenti separati di attenzione e funzione esecutiva in un gruppo di 702 partecipanti di età compresa tra 58 e 98 anni, che rappresenta la fascia d'età, dove l'invecchiamento incide di più sugli aspetti cognitivi. 

I componenti che hanno studiato sono le reti cerebrali coinvolte nell'allertanell'orientamento e nell'inibizione esecutivaOgnuno ha caratteristiche diverse e si basa su diverse aree del cervello e su diversi geni e fattori neurochimici. Pertanto, secondo Ullman e Veríssimo, le reti possono anche mostrare diversi modelli di invecchiamento.

L'allerta è caratterizzata da uno stato di maggiore vigilanza e preparazione al fine di rispondere alle informazioni in arrivo. L'orientamento implica lo spostamento delle risorse del cervello in una particolare posizione nello spazio. La rete esecutiva inibisce le informazioni distraenti o conflittuali, permettendoci di concentrarci su ciò che è importante.

"Utilizziamo costantemente tutti e tre i processi- spiega Veríssimo- Ad esempio, quando guidi un'auto, l'avviso è l'aspetto più importante vicino a un incrocio. L'orientamento si verifica quando sposti la tua attenzione su un movimento inaspettato, come un pedone. E la funzione esecutiva ti consente di inibire le distrazioni come uccelli o cartelloni pubblicitari, in modo da poter rimanere concentrato sulla guida".

Lo studio ha scoperto che solo le capacità di allerta diminuivano con l'età. Al contrario, sia l' inibizione orientativa che quella esecutiva sono effettivamente migliorate.

I ricercatori ipotizzano che, poiché l'orientamento e l'inibizione sono semplicemente abilità che consentono alle persone di prestare attenzione in modo selettivo agli oggetti, queste abilità possono migliorare con la pratica permanente. E così i vantaggi  possono essere abbastanza grandi da superare i declini neurali sottostanti. Al contrario, i ricercatori credono che l'allerta diminuisca, perché questo stato di base di vigilanza e preparazione non può migliorare con la pratica.   

"A causa del numero relativamente elevato di partecipanti e poiché abbiamo escluso numerose spiegazioni alternative, i risultati dovrebbero essere affidabili e quindi potrebbero essere applicati in modo abbastanza ampio -sottolinea Veríssimo -poiché le capacità di orientamento e inibitorie sono alla base di numerosi comportamenti, i risultati hanno implicazioni di vasta portata".

"I risultati non solo cambiano la nostra visione di come l'invecchiamento influisca sulla mente ma possono anche portare a miglioramenti clinici, anche per i pazienti con disturbi dell'invecchiamento come il morbo di Alzheimer", conclude Ullman. 

Lo studio è stato supportato dal National Institutes of Health NIH.

Antonio Caperna

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